走向幕台 了解Magic Leap过去、现在与未来

2016-11-08 12:30:22     作者:百度VR      来源:百度VR

标签: VR 虚拟现实

科技界最抢手的门票是获邀参观美国佛罗里达州南部的一个“平淡无奇”的工业园区。从外表上看,这个园区跟点缀者美国郊区的无数办公大楼别无二致。

科技界最抢手的门票是获邀参观美国佛罗里达州南部的一个“平淡无奇”的工业园区。从外表上看,这个园区跟点缀者美国郊区的无数办公大楼别无二致。但里面却演绎着一个完全不同的故事。事实上,是不一样的“现实”。人形机器人沿着大厅走来走去;绿色的爬行怪物在休息室里闲逛;卡通仙女会为你开灯和关灯,另外还有一架75英尺高的战斗机在巡逻停车场。

即便是办公室里的设备也是与众不同。挂在墙壁上的高清分辨率大电视似乎很普通,但不久它便会消失得无影无踪,看到你惊呆的下巴后后才会重新出现在房子的中央。不止是这样,现在这台电视却是漂浮在半空中,并且播放着ESPN频道的体育赛事。你走多近都行,无论是哪个角度,你都不会看到有任何东西在支撑着这台电视,它就这样神奇的漂浮在那里。

电视看上去很真实,但其实不是。所有这一切都是幻觉,这些都是通过“混合现实”头显所看到的影像,而这个魔幻的地方驻扎着一家名为Magic Leap的神秘初创公司。

正如所有优秀的魔术师一样,45岁的创始人及执行总监罗尼·阿伯维茨(Rony Abovitz)也是把纸牌藏在自己的衣袖里面。Magic Leap在2011年成立以来便深藏在迷雾之中,神龙见首不见尾,只有屈指可数的人得以参观其技术设备,也只有更少的人知道其工作原理。所有人都需要签署保密协议,这样他们才勉强可以进入到这个“秘密基地”之中。

然而,大量的资金正在涌入佛罗里达州的达尼亚滩,这个位于劳德代尔堡南部的小镇只有3万的人口。到目前为止,Magic Leap已经募集了近14亿美元的风险资金,包括今年小编曾报道过的2月份的7.94亿美元融资,报道称这是历史上金额最大的C轮融资。似乎每个顶级科技投资者都有份参投,包括安德森霍洛维茨基金、Kleiner Perkins、谷歌、摩根大通、富达和阿里巴巴,以及非传统的投资者,如华纳兄弟和传奇影业。Magic Leap最新的估值已经达到45亿美元。如果阿伯维茨持有该公司22%的股份(他本人否认),那么他已经是个亿万富翁。

如此大额的投资也导致科技圈出现了一些奇怪的谣言:Magic Leap正在研发全息影像、或者其实现方式是通过激光、又或者是他们发明了一个可以扭曲现实的机器,其体积如大楼般大小。缺乏确凿的信息更是进一步助长了人们的猜测。毕竟Magic Leap从来没有公开发布过产品,没有进行过demo演示,未宣布过已经拥有一个产品,也从来没有解释过专属的“光场”技术。

但现在这家公司正慢慢从幕后走向台前。在一次罕见的采访中,阿伯维茨透露说Magic leap已经投入了十亿美元来完善原型产品,并已经开始在佛罗里达州建设生产线。当其产品正式亮相时(最乐观的估计是在未来18个月内),世界将会迎来一个全新的计算时代,新一代的交互界面。阿伯维茨透说道:“我们正在打造一种新型的情景计算平台。我们正在做的事情真的,真的很不一样。”

Magic Leap的发明不仅只是一个高科技显示器,而是一台可以颠覆世界的机器。他们的技术可能会影响到所有使用屏幕或计算机的业务,甚至是其他的业务。这个技术可以终结价值1200亿美元的平板显示器市场,并从根本上动摇全球价值1万亿美元的全球消费电子业务。其影响很深刻。扔掉你的电脑,笔记本和智能手机,因为你所需要的计算能力将呈现在你的眼镜之中,它们可以显示在任何你喜欢的地方,以任意大小出现。

他们可以将所有事情呈现出来,比如前往下一场会议的道路,黄色的箭头会为你指明方向。你可以看到新沙发摆在客厅中的场景,以任意一个角度,任意一种光照条件进行观看,所有这一切都无需你离开家半步。就算是最不懂机械的门外汉都能自行修理汽车,交互式指示会告诉你哪一部分零件需要更换,在步骤出错时还会提醒你。Magic Leap将会从每一个交互中获利:不仅只有硬件和软件,他们还能收集庞大的信息数据,分析并转卖出去。

阿伯维茨表示:“很难想象会有一个领域不会完全被改变。”

相信你已经能够体验过虚拟现实。索尼、谷歌、三星和Facebook在过去12个月中都已经推出了自家的VR产品。VR是一项由计算机生成的沉浸式模拟,目前主要应用在游戏领域。

你或许也已经体验过增强现实,这个技术可以把数字内容覆盖在物理环境中。2016年最大的科技热潮是:移动应用开发商Niantic在7月份发行了《Pokemon Go》,这款增强现实游戏可以把数字小精灵呈现在现实世界中,至少是在手机屏幕上。

但无论是VR游戏,还是《Pokemon GO》都能实现Magic Leap的“混合现实”。VR会把你传送至另一个世界;AR可以让皮卡丘呈现在你的房间中;而混合现实可以让你呆在原处,同时赋予皮卡丘生命。

他们是如何做到的? Magic Leap技术的核心是头戴式显示器,但最终产品应该能装进眼镜之中。在戴着设备时,你仍然可以看到现实世界的画面;硬件会通过内置在半透明玻璃上的光学系统来把图像直接投影到视网膜上(该产品不会损伤眼球,该技术复刻了我们自然观察世界的方式,而不会强迫你盯着屏幕看)。 硬件也会不断收集信息,扫描房间的物体,聆听周围声音,追踪眼球运动和手势。

因此,混合现实对象能感知到他们的环境,并且具有与真实世界进行交互的能力。在Magic Leap的设备上,一只小精灵可以躲在沙发后面,不让你收服,或者说假如你生活在一个“智能”家庭之中,小精灵可以关闭灯光并隐藏在黑暗中。

在其中一个demo中,Magic Leap的团队展示了一个由计算机生成的“虚拟交互式人类”,这个真人大小的虚拟影像十分逼真。阿伯维茨及其团队认为虚拟人类(虚拟动物或其他)可以成为数字助手,如同一个立体Siri一样,但物理呈现会让这个特别的Siri显得更和善,更容易为用户提供帮助。你可以让虚拟助手向同事传递信息,那么Siri会通过MR头显呈现在同事的桌子旁,亲自把信息传递给他或者她。

在一个混合现实世界中,计算能力不仅只不局限于你桌子上的小设备。你可以为任何物体(真实或虚拟)添加链接,使其意识到自己的位置,使命以及用户的目地。阿伯维茨解释说:“可以认为是未来的计算状态。世界就是你的桌面。”一开始是大型电脑,然后是PC,最近则是移动设备。如果Magic Leap真的可以实现他们的愿景,那么下一代用户界面将会是虚拟的。

传奇影业的创始人汤玛斯·塔尔(Thomas Tull)对此评论说:“这跟娱乐或者玩游戏无关。这是跟世界进行交互的新方式,是下一代的计算平台。我认为他们将会成为一家非常、非常重要的公司。”

邮件的未来?

罗尼·阿伯维茨从小就梦想一个高科技的未来。他一名犹太人,于1971年出生在美国克利夫兰市。在成长的过程中,阿伯维茨迷上了计算机和科幻小说。他说:“和我生活在同一时代的孩子是乔布斯和乔治·卢卡斯。我们成长在这样的环境中(计算机和科幻小说),我们的大脑中都有这样的幻想…我与我的朋友都希望成为天行者卢克,摧毁死星,并建造C-3PO。”

在阿伯维茨11岁的时候,他们一家人搬到佛罗里达州的南部。他是在13岁开始上高中,比普通人早一年入学。在高中毕业后,他收到了麻省理工大学的录取通知书,但阿伯维茨最终还是选择了迈阿密大学,因为这里离家比较近。他在1994年取得了机械工程学士学位,并于两年后取得了生物医学工程的硕士学位。然后阿伯维茨又再次陷入了《星球大战》的幻想中。

他在1997年与其他合伙人创办了自己的首家公司,Z-KAT。阿伯维茨回忆说:“我决定要打造跟《星球大战》那样的医学机器人,我认为,我当时是真的冲动,自己当时不能制作出X-wing战机,因为我跟父母解释不清这些事情。”在2004年,阿伯维茨和其他联合创始人又创办了一家新公司,叫做Mako Surgical。这家公司主要生产机器人手臂来辅助医生进行矫形外科手术。由于市场对机器人的需求很高,所以他们的公司在2008年上市,一共筹集了5100万美元。

阿伯维茨把Mako作为自己的全职工作,随后结婚并育有一个女儿。他后来为自己的想象力找到了一条出路,开展了一个名为“Hour Blue”的项目,这是属于他自己的幻想世界,一个外星球中充满了梦幻般的生物,比如会说话的机器人和飞翔的鲸鱼。在2010年,他创办了一家新公司,叫做Magic Leap Studios,专门把该项目开发为一个图形小说系列和一个电影系列。

阿伯维茨说:“我当时是唯一的员工,办公场所是我家中的车库。我的母亲做了一块帆布,并在上面写了一些彩色的文字“Magic Leap Studio”。为了支撑这个项目,他动用了自己从Mako中存下来的薪资,然后寻求位于Weta Workshop(位于新西兰的维塔工作室是一家著名的特效公司,代表作有《指环王》系列)的帮助来把他的故事变成现实曲。与此同时,因受到科幻小说的影像,如威廉·吉布森的《神经漫游者》和弗诺·文奇的《彩虹尽头》,阿伯维茨觉得很沮丧,因为在科幻小说中所读到的增强现实和虚拟现实尚未出现在当时的世界中。于是,他开始着手思考如何能将其变成现实。

“那是一个独特的时刻…现实和科幻小说开始融合。”理查德·泰勒(Richard Taylo),Weta Worksho的执行总监和Magic Lea的董事会成员如是说道,“我们为Hour Blue创造的虚拟技术与罗尼探索的增强技术开始呈现出现实世界的应用。”

在2011年,Magic Leap Studios改名为Magic Leap,阿伯维茨也组建一支小规模的团队帮助他研发混合现实技术。过不久,这家公司便开始研发原型产品。

阿伯维茨说到:“在首次把一个像素呈现在空间中并让其移动的时候,我们感到异常兴奋。其他人都在说‘那是什么?那只是一个点’。但我们当时明白,就是从这个点开始。”

他当时也知道自己需要更多的资金。阿伯维茨凭借Mako的IPO获得了Magic Leap的启动资金。在Mako于2013年被医疗设备制造商Stryker集团以17亿美元的价格收购后,他把得到的资金也投入到Magic Leap身上。阿伯维茨并没有透露到底花了多少钱才让这家公司得以继续运营下来(他只是说“以百万美元为单位”),但他明白,这还远远不够。

幸运的是,这个技术为自己招来了资金。阿伯维茨回忆道:“当我们一开始告诉其他人我们正在做的事情时,他们都不相信我们。然后他们又找到我们,并说‘你真的实现了这些技术吗?’那就是他们向我们投资的源动力。他们从‘这根本不可能’转变为‘我们希望加入’。”

在2014年2月,Magic Leap宣布他们从私募市场筹集的资金已经超过了5000万美元。8个月后,该公司又完成了由谷歌领投的5.42亿美元B轮融资。

Obvious Ventures是一家位于旧金山的风险投资基金,由James Joaqui、Twitter的创始人Evan William、以及第三位合伙人联合创办。Joaqu表示:“我们投资Magic Leap的原因是因为我们相信他们的光场技术是既PC、互联网和智能手机之后的下一个重大转折点。这个技术有潜力颠覆全球多个经济类别,包括娱乐和教育。”

Magic Leap在2016年2月完成了创纪录的7.94亿美元的C轮融资,由阿里巴巴领投,原有投资者谷歌和高通风投、以及新投资者富达投资、摩根大通、摩根士丹利和T. Rowe Price都有份参投。传奇影业创始人汤玛斯·塔尔表示:“我不认为你说有一股投资热潮是错误的。这家公司绝对可以吸引顶级投资者,而他们在利用这一点上也做得十分出色。”

R2D2与C-3PO,Magic Leap另一个demo,由Magic Leap与传奇影业合作录制而成。

罗尼·阿伯维茨看上去并不属于产业领袖的类型,除非你的偶像是《查理和巧克力工厂》中的威利旺卡。阿伯维茨就像罗尔德·达尔(《查理和巧克力工厂》同名小说的作者)那样创办了一家神奇的巧克力工厂。Magic Leap把总部搬到了离达尼亚滩只有15分钟车程的Plantation,阿伯维茨将要在这里实现自己的愿景。他会向客人介绍“酷炫”的机器和工具,邀请他们爬上梯子,去参观管道中的高端空气过滤器。他很友好,穿着也很休闲(通常是牛仔裤和运动衫)。除了聪明才智之外,人们经常评价阿伯维茨说这是一个很友好的家伙。

他也很经常离开自己的工作岗位。在最近的一个星期五下午,他在一个新总部参观介绍开始半小时后便失踪了,这是因为阿伯维茨来自一个正统犹太家庭,他需要提前下班并遵守安息日。最终,他的一个高管发现他其实一直在现场,就坐在停车场的车子里面,心不在焉地在讲电话。

Magic Leap于2015年10月开始建设259000平方英尺的厂房,预计目前的850名员工中的大多数将在今年年底前搬迁到这里。其余的员工分散在全球九个办事处,不仅仅只是在硅谷和奥斯汀这样的科技中心,而且在新西兰惠灵顿,以色列特拉维夫这样遥远的地方都设置了前哨点。一些团队已经驻扎在新的总部,包括一个机械车间和几个工程团队。重要的是,阿伯维茨把关键开发团队都集中在一起,作为“敏捷硬件”模型的一部分,这使得公司能够对其头显原型进行“数百次迭代”。阿伯维茨说:“Magic Leap之所以能够如此快速进行迭代的部分原因是因为我们在正确的地方拥有所有正确的人才”。

该公司还在Plantation的园区内建造生产设施。“这是魔Magic Lea中最令人兴奋的部分。”阿伯维茨如是说道,他带领一支团队进入到生产线区域:一系列独立的模块化仓曹就像港口的潜艇一样。每条生产线都可以根据需要而启动,把每年的数千台的产量增加到100多万台。

阿伯维茨希望让Magic Leap留在佛罗里达州,在这里的好处之一是该公司可以继续保持神秘。如果他们把总部设在加利福尼亚州北部,那么他们几乎不可能继续维持这样的神秘色彩,毕竟硅谷有着著名的跳槽和谣言文化。当然,如果是在硅谷,那么他们在招聘时也会更容易,但Magic Leap的技术一直有强大的牵引力,把人才从硅谷和其他技术中心吸引到佛罗里达州。 他说:“我们正在为佛罗里达州带来一支非常有能力的高端工程和制造技术人才。”

邪恶的机器人正在入侵位于Weta Workshop中的办公室。

阿伯维茨并不是唯一一个发现潜在机遇的企业家。据Digi-Capital数据现实,在过去12个月中,已经有23亿美元的资金涌入虚拟现实和增强现实领域。另外,IDC表示,增强现实和虚拟现实市场的规模将会从2016年的52亿美元增加到2020年的162亿美元。

面对如此巨大的潜在市场,科技巨头们都已经做出行动,希望能分一杯羹。谷歌在2013年就已经涉足增强现实,推出了谷歌眼镜。这幅眼镜可以让虚拟计算屏幕漂浮在用户的前方,虽然这个产品在当时并没有取得成功,但谷歌对Magic Leap的投资表明了他们仍然对这个领域十分感兴趣。谷歌的商业发展副总监唐·哈里森表示:“我们与罗尼及其团队在早些时候进行了讨论,我们希望帮助他们加速实现他们的愿景。”

苹果也在研究AR项目,但目前还不清楚是他们是开发自己的头显,还是要向iPhone添加AR功能。硅谷的创业公司如Meta(已筹集了7300万美元)和Atheer(据悉已融资2300万美元)正在开发自己的AR头显,如果他们取得成功,大概会成为其他大公司的收购对象。

但Magic Leap目前最大的竞争对手是微软。微软在2014年推出了一款名为HoloLens的增强现实头显。在今年3月,预制版本的HoloLens开发版已经提供给数量不详的Microsoft硬件和软件开发商。Gartner的研究分析师Brian Blau指出:“微软因着自己的关系网在业务上有很大的优势。他们深入企业应用,这也正是他们对HoloLens的定位。”

所以,微软的HoloLens已经摆上了生产日程,但Magic Leap的产品何时才会正式进入市场呢?阿伯维茨的回答是,“很快”。他对头显的定价也是三缄其口,只是说:“并不是一个奢侈产品。”

不过,Magic Leap也必须在接近的时间段内把货物摆上货架,否则就会让微软抢占先机,拔得头筹。考虑到Meta的头显预购价格为1000美元左右,相信Magic Leap新产品的定价会在类似的价格范围内。

Magic Leap认为其产品最终将会对商业应用产生最大的影响,尤其是医学成像和零售(想象一下足不出户就能进行无缝“试衣”)。但是和大多数技术一样,首先出现的都是娱乐应用。Magic Leap正在内部开发大部分的内容,并已经聘用了几个知名的游戏设计师、漫画家、艺术家和作家。尼尔·斯蒂芬森是1992年著名的虚拟现实题材小说《雪崩》的作者,目前担任Magic Leap的首席未来畅想家。据悉,他正在设立于西雅图的办公室研发一款尚未公开名字的游戏。

阿伯维茨也在与维塔工作室(Weta Worksho)研发其他内容。其首个项目《Dr. Grordbort’s Invaders》是一款以动作为核心的游戏,玩家需要操纵一把镭射枪与邪恶的敌人进行作战,敌人会从墙壁中冒出来,并在房间中飞来飞去。

在6月份,Magic Leap宣布与卢卡斯影业的沉浸式娱乐部门ILMxLAB达成了战略合作关系,他们会在卢卡斯影业设置在旧金山额度办公园区内开设一个联合研究实验室。ILMxLAB的主管Vicki Dobbs Beck表示:“现在就如同电影发展的早期阶段一样。”

他们已经制作出跟《星球大战》相关的几个混合现实体验,包括在宣布合作时看到的C-3P0和R2-D2,另一个尚未揭晓的内容会包含《星球大战5:帝国反击战》中著名的霍斯战役。这对罗尼·阿伯维茨的梦想而言十分重要,他之所以会成创业的一个重要原因是自己心中一直希望打造一架X-wing战机,而现在他正朝着这个梦想继续进发。

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