为给偏远山区铺网络,这些巨头们也是操碎了心

2016-09-22 10:31:04     作者:亚峰      来源:雷锋网

卫星、无人机、气球、电线纷纷闪亮登场

近日,AT&T 宣称已研发出一种可通过电线来传输千兆级高速无线网络宽带的新技术 AirGig,使得其以更为便捷的方式将互联网带至哪些人烟稀少的偏远地区。

  AT&T:电线也能提供网络

据悉,AirGig 需要在电力线网络的电线杆上安装无线通信设备,另外通讯信号将会利用电线杆上的无线通信设备进行接力方式的传输。AT&T 的首席技术官 Andre Fuetsch 表示在目前阶段,他们还不能披露太多细节。但他简要提及说该技术利用了美国电线杆之间的中电压电线,而且在信号传输中并未使用到电力线中的能源。

AT&T的首席战略官约翰·多诺万(John Donovan)表示:

只要房屋周围有电线的居民都能在他们的房子内接受到无线网络信号。此外,当用户选择了特定频率的无线信号的时候,他们甚至还能在电线的超远距离之外,接受到这一无线网络信号。

依托电线来传输无线网络信号无疑会使得网络铺盖成本更低,由于目前世界各地都已建成了海量的输电网络,而且输电网络的覆盖面远远大于网络覆盖区域。近日,国际电信联盟近日发布报告称,全球仍有大约 39 亿人未能接入互联网,而无法用电的人口量为 10 亿左右。如果电线传输网络技术普及,这就使得人们无需安装额外的新线缆就可将高速网络宽带服务输送到偏远地区,从目前情况计算,其意味着二十几亿人口将很有可能直接受惠。

利用这一技术,电力公司也能够对电力线网络实现更加智能的管理,可以利用无线通信技术侦测电线故障,并及时报警。目前 AT&T 已提交了相关专利的申请文件,届时将会在明年进行实地测试。AT&T 称虽然这项技术已试验成功,但离商业化还有一定的距离。

  科技巨头们的网络构想

上面已提到,目前全球仍有 39 亿人无法使用互联网,如果能为其提供网络无论是社会意义还是商业价值都非常巨大。因此这些年来,谷歌、Facebook、三星、微软等公司相继投入巨资研发相关解决方案。

谷歌:卫星、无人机、气球

谷歌在 2014 年就计划为自家卫星项目投入 10 亿美元,在初期打造 180 颗高性能绕地卫星,为全球偏远地区的居民提供互联网接入服务。为此谷歌还从 Space Systmes、Loral LLC 等卫星公司挖来大批工程师,与此同时,著名卫星初创企业 O3b Networks 的创始人怀勒担任谷歌卫星项目的负责人。行业顾问公司 TelAstra 负责人罗杰·拉什认为,谷歌卫星项目最终“耗资总额可能会远超他们的想像”,甚至可能达到 200 亿美元规模。

此外,谷歌收购了一家太阳能无人机公司 Titan Aerospace,并展开“Skybender”计划。该计划是希望通过太阳能无人机带来 5G 网络连接。此前谷歌已在新墨西哥州拉斯克鲁塞斯附近沙漠地区的太空船滑行跑道“美国太空港”(Spaceport America)进行相关测试。

当然,谷歌所有网络计划里面脑洞最大的当属谷歌气球项目 Project Loon,具体运作方式是与电信运营商的网络相整合,并将大量的无线网络收发器(或蜂窝基站)部署在空中,即部署在地面和卫星之间的位置,电信运营商可以将手机信号塔的信号发送给气球,气球随后会将信号发送给智能手机和其他互联网设备。谷歌的发言人介绍称,谷歌气球采用 LTE 技术,下载速度可以达到 10M。

Facebook:卫星、无人机

2015 年,Facebook 宣布将使用卫星向非洲地区提供宽带互联网服务。Facebook 使用以色列航空工业公司制造的 Amos-6 卫星,重 5 吨,造价 2 亿美元。然而在本月,这颗承载扎克伯格网络梦想的卫星因 Space X 的运载火箭爆炸导致该卫星也毁于一旦。

此外,Facebook 还在去年 6 月宣布,将生产多个无人机在空中向未接入互联网的地区提供网络服务。Facebook的“Aquila”无人机白天飞行高度可达 1.8 万米至 2.7 万米,肉眼无法看到。在平流层飞行,高于商业航班飞行路线。

借助卫星和无人机,Facebook 希望通过提供免费互联网服务连接下一个 50 亿用户。

Space X:4000 枚卫星计划

Space X 的计划通过发射 4000 枚低价的小型卫星,把卫星互联网覆盖到全球,包括城市和偏远地区。马斯克表示,这项计划就像是在太空里重建一个互联网。此前 Space X 向美国联邦通讯委员会 FCC 发出申请,发射两颗实验性的 Ku 波段卫星。

据悉,其卫星飞离地面 625 公里时,它们会向美国的 Redmond、Fremont 和 Hawthorne 三地发送宽带网络信号,而且每颗卫星将在轨道停留时间最长 12 个月。虽然说是提供互联网服务的项目,但是这个项目最终能带来哪些价值,Space X 尚未透露。

其他:三星、微软、维珍航空

三星也曾表示,将发射 4600 颗微型卫星,为用户提供低成本的互联网接入。网络卫星计划可以提供比地面网络更快的接入速度。这些微型卫星将在海拔 160 公里和 2000 公里之间的轨道运行,每月可以最高处理 1ZB 流量,相当于每月为 50 亿用户每人供 200GB 的流量。

维珍集团创始人理查德·布兰森曾投资了一家 OneWeb 的公司,OneWeb 参与了发起 O3b Network 项目,该项目目前拥有 12 颗卫星,为 40 家客户提供互联网接入服务,包括邮轮集团皇家加勒比国际和巴布新几内亚科技大学等。

当然也不乏有失败案例,比尔·盖茨曾联合 Craig McCaw 以及沙特王室发起 Teledesic 项目,最终烧掉几十亿美元后宣告失败。

  覆盖网络背后的目的

为偏远山区覆盖网络固然履行了极高的社会义务,当然这背后也有着非常大的商业价值。

谷歌气球项目负责人卡西迪曾说到:

想想看,全球有 40 亿人没有使用过互联网,其中 5%,就有 2 亿人,如果这些人只拿出月收入的很小一部分用于互联网服务,比如 5 美元,那么你每个月的营收就能够达到 10 亿美元,一年营收就能够达到数百亿美元。所以,这是个好商机。

当然,除了直接收取网络服务费以外,也可在网络中与其产品进行绑定,控制了网络在一定程度上就控制扩大用户群的重要渠道。除此之外,这其中还有一些潜在的战略性目的,拥有自有太空宽带增加与其他公司甚至政府之间的谈判筹码:苹果曾在 iPad 中尝试使用软件式 SIM 卡技术,当时因为有损运营商利益而遭到了后者的强烈抵制。假设苹果有自己的电信服务就可在此类较量中占据主动权。同样,谷歌、Facebook 的产品被多国禁用,使得其一直无法在这些国家开展业务,而卫星网络或许是他们绕过政府监管进入这些市场的重要渠道。而早在 2012 年在柏林举行的 Chaos Communication Congress 大会上,一些黑客就提出通过卫星建设不同于互联网的新网络计划,从而绕开政府监管。

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