给大脑植入芯片不是梦 硅谷企业已经动手了

2016-08-18 11:32:43     作者:云之外      来源:腾讯数码

标签: 未来智能 大脑芯片

不管我们有何梦想,比如飞行汽车,登上火星,都离不开人类的智力。人类智力是目前存在的最强大资源,它是一种基本工具,硅谷企业希望能用芯片增强人的智力。

腾讯数码讯(云之外)在硅谷,有许多人认为未来智能机器可以做许多事,比如让机器驾驶汽车,在我们提出要求之前机器就可以满足需求,科技企业家布莱恩·约翰逊(Bryan Johnson)也是这样认为的。不同之处在于,布莱恩·约翰逊希望能找到一种方法增强人的大脑,让它可以与机器相提并论。

约翰逊创办了一家名叫Kernel的公司,办公地点位于威尼斯海滩(Venice Beach),该公司正在开发一款可以植入大脑的芯片,芯片能够帮助一些神经受到伤害的人,比如患上阿尔茨海默病和脑震荡的人。一些顶尖神经系统科学家正在开发芯片(它们管这门技术叫作神经义肢技术),未来,芯片可以增强人类的智力、记忆力及其它认知能力。约翰逊知道,要开发这样的设备还需要好几年时间,但是他愿意等待。2013年,约翰逊将自己创办的支付公司Braintree出售给PayPal,售价8亿美元。

“看看人类智力与人工智能的关系,人类智力相当于禁区,最大的难题在于身体和大脑的退化。”约翰逊在接受采访时表示,“随着我们的进步,人类如果要继续站在前沿,站在中心位置,这个问题就会越来越重要。”

硅谷开始重视人本身

一些精英企业家相信,硅谷可以发挥自己的作用,向大型科学研发项目提供资金支持,例如,用开发软件的方式改善人们的生活。

在过去2年里,一些VC公司向专注于“bio-hacking”技术研究的创业公司投资,这些VC公司包括Y Combinator、Andreessen Horowitz、皮特·泰尔创办的基金、Khosla Ventures;所谓的“bio-hacking”就是指工程师可以像开发软件项目一样对人的身体进行工程改造。

这些企业拥有远大的目标,比如,给内脏细菌排序,修改人类出生时的DNA,通过血液样本做活组织检查。VC还支持一些感知增强技术企业的发展,比如Thync,这家公司开发了一款头盔,它可以向大脑发送电子脉冲信号——信号根据情绪改变;还有创业公司Nootrobox,它开发可咀嚼咖啡补品,补品将咖啡因与绿茶活性成份结合在一起。

西北大学(美国大学)生物伦理学、医学人文学教授劳里·佐罗斯(Laurie Zoloth)认为,虽然硅谷并不缺少傲慢,但是这些项目的确可以加速科学的发展,让突破性技术早早出现,它还可以弥补资金缺口,因为公共资金对科学研究的支持力度正在下降。

技术人员之所以受到鼓励还有一个原因:越来越多的生物和健康难题与数据和运算有关,这些问题和之前解决的问题很类似。例如大规模基因组测序曾经被认为是癌症治疗的关键,与当前的方法相比,它可以帮助医生更早发现疾病;由于测序成本的下降,加上存储和分析数据的成本也在下降,基因测序渐渐成为一项实用的技术,许多企业向该领域投资。

用芯片增强人的感知能力

Kernel的目标很实际,它要增强人的感知能力。Kernel的创办理念源自西奥多·伯格(Theodore Berger),伯格是生物医学工程领域的先驱,他还是南加州大学神经工程中心的主管,Kernel已经聘请伯格担任首席科学家。

植入式设备可以模拟人脑细胞彼此沟通的方式。例如,当你与自己的老板谈话,健康的大脑会发射一系列电信号,将对话从短期记忆转化为长期记忆。信号的编码因人而异,十分独特,和软件指令有点相似。

如果患上脑疾病,患者就会忽视这些信号编码。伯格的软件可以增强脑细胞的通信,因为它可以预测健康编码,然后按健康模式发送信号。在过去几年里,美国国防部高级研究计划局向一些独立研究项目提供了资金支持,这些项目发现,伯格的芯片可以增强老鼠和猴子的记忆能力。

一年前,伯格觉得自己的研究已经达到了一个临界点,他想在人类身上测试自己的设备,想将产品商用。2015年10月,约翰逊给他打了一个电话。

伯格并不认识约翰逊,用谷歌搜索之后才知道他是一名科技企业家,曾经创办过支付处理公司,投资了一些创业公司。当月月末,两人在伯格的办公室见了面,他们畅谈了4小时,连晚餐都没有吃,一天快要结束时,约翰逊表示,他会投入资金,两人一起合作创业。

一直以来,约翰逊对智力、大脑很痴迷,拜会伯格只是一个插曲。

OS Fund基金

出售Braintree之后没多久,约翰逊就成立了自己的新公司。他花了6个月时间给认识的人打电话,这些人正在开发“一些大胆的项目”,总计可能有200人。约翰逊说:“我需要知道这些人的心里是怎样想的,他们如何知道自己要做什么,为什么要这样做。”

后来,约翰逊成立了一个1亿美元的基金,向科学和技术创业公司投资,这些公司致力于改进人们的生活质量。基金的名字叫作OS Fund,资金全部由约翰逊自己提供,为什么这样取名?因为约翰逊希望自己支持的企业可以在操作系统层面改变世界。约翰逊有一个目标,将项目从“狂想阶段变成可以实现的方案”,有的创业公司想从小行星挖掘稀有金属和水,有的企业准备在发展中国家部署无人机,还有一家AI公司准备打造世界最大的人类基因数据库。

与此同时,约翰逊继续关注智力,既有人工智能,也有人类智力。约翰逊看到人工智能正在快速发展,相比而言,人类大脑的进化已经明显落后。于是约翰逊组建了一个由神经系统科学家组成的团队,要求他们梳理所有的重要研究项目,总的目标是成立一家脑科学公司。最终,公司选定了伯格。

10个月之后,团队开始绘制原型设备的草图,然后在医院的癫痫科对病人进行测试。他们希望能启动临床测试,但是在此之前先要解决一个问题:让设备更加便携。

智力是最强大资源

劳里·佐罗斯教授表示,技术人员向科学研究项目提供资金支持有一个很大的风险,那就是他们根据自己的喜好提供资金,与公众利益脱节。人类大脑潜力无限,但是许多人没有足够的资源完全释放自己的潜力,更不要说增强它。佐罗斯还认为,如果是科技亿万富翁提供资金支持科学研究,可能不会关注大多公众的利益,相反,如果是富有创意的高校老师提供研究资金,可能会对穷人的需求更感兴趣。

约翰逊知道有人存在担忧,他认为,在人类的大脑中植入芯片,让他们更聪明看起来有点遥远,公司的目标是开发一款产品,价格在可承受的范围之内,即使这样也存在诸多挑战。约翰逊指出,最开始时,许多科学发现和发明都是针对强势群体的,但是最终还是为整个人类带来福利。约翰逊表示,Kernel服务的是病人,有无数人因为脑混乱而丧失了记忆。即使只是稍稍增强一点记忆,也可以帮助许多人重获尊严,改进生活质量。

约翰逊还认为,在AI时代,增强大脑能力已经引起公众的关注。他说:“不管我们有何梦想,比如飞行汽车,登上火星,都离不开人类的智力。人类智力是目前存在的最强大资源,它是一种基本工具。”

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来源:washingtonpost

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