在夹缝中行走,小米笔记本的抉择

2016-08-04 10:38:28     作者:沈少Neo      来源:雷锋网

精准的卡位战——浅析小米笔记本Air。

雷锋网(搜索“雷锋网”公众号关注)按:本文作者沈少Neo,浙江中控研究院有限公司芯片工程师。

我眼中的小米笔记本

其实之所以说是期待,也是由于小米之前的成绩——在移动电源行业和USB插座行业,都几乎从零起步,迅速占领了市场一线甚至领导地位,让原本的业内巨头深受打击。这次历史会在笔记本行业重演吗?

想必看到配置和价格一出,不少竞争对手都松了一口气:小米并没有魔法。看来这次,小米无法像以往一样从进货渠道疯狂压低成本来换取极致性价比。

可以说两款小米笔记本的配置,都有业内巨头代表作的影子,3499元的酷睿m3版本,自然是对标苹果的MacBook低配版,作为一台轻量使用的上网本将将够用;而4999元的独显版本,最大的亮点无疑是在这个价位搭载了超极本最强的NVIDIA GeForce 940MX独立显卡,直接对标万元级别的Surface Book,并且纸面性能超出售价更高的MacBook Air不少,运行DOTA2、LOL或者穿越火线等常见的网络游戏都不在话下。可以说是小米抢占超极本潜在用户之心,路人皆知

甚至发布会还没开完,很多原本准备入手MacBook Air的朋友立马咨询我,是否可以考虑买小米,毕竟苹果那款低可视角度的TN屏幕真的很难在当今IPS满天飞的时代站稳脚跟了。

初步看来,小米做了非常精准的卡位:没有如Geek和数码爱好者为主的网友那样堆出i7+960m这样的极致性能笔记本,而是选择了首发两款超极本。作为笔记本行业中相对利润空间较大的细分领域,也自然可以给小米一个“在细分品类下最佳性价比”的机会。

小米笔记本的抉择

至于为什么小米笔记本Air没有再次创造性价比神话,我们不得不回过头来,看看笔记本电脑研发和生产的主要流程。进入消费级市场20多年,笔记本电脑已经走过了高速发展期,慢慢进入平台期。就像汽车工业,刚开始的十几年,不断推出更快、马力更大的新款车型,后来各家都很难有爆炸性的突破,只能开始差异化竞争和营销大战了。

笔记本电脑也不例外,经历了市场充分的洗礼,早年群雄争霸的笔记本CPU市场只剩Intel一家独大,而AMD不过是靠反垄断法勉强支撑,可以说市场地位已经名存实亡。而显示芯片GPU市场,虽然还有三家巨头,但“核显就是Intel,独显就是NVIDIA”也成为业界共识,AMD的显卡几乎只能在一些超级低端和小众定制领域出现。

一、确立定制化程度

无论是小米,还是任何一家想在笔记本电脑行业杀出一片天地的公司,他们首先面临的选择就是确定定制化的程度。从供应链的角度来说,无非以下三个选择:

1、全定制化

全定制化笔记本的最大特点就是自研或者定制芯片。比如在2008年1月15日,苹果发布了当时全球最薄的笔记本电脑——MacBook Air(简称MBA)。超轻超薄的外观设计,让业界为之震惊。

而其中的秘诀正是要求英特尔专门定制了CPU,面积比标准的酷睿2处理器要小约60%,功耗也由常规酷睿2的35W巨幅缩减到20W,从而也大大降低了MBA的散热需求,使MBA在保证性能的同时,又能用上划时代的超薄外观。

也正是因为独一无二,首发高达1700美元的售价丝毫没有减弱买家的热情,MacBook Air成为了Mac系列电脑中非常成功的一款,甚至在整个笔记本电脑行业都具有重要的历史意义。

而定制芯片往往还包含着独家使用,或者限时独家使用的条款。因此MacBook Air横空出世后整整3年多,整个笔电市场竟然找不出一个像样的对手,直到2011年,Windows阵营的巨头才开始推出最早期的超极本型号,而这时MBA不管是市占率和已经获得的利润,已遥遥领先,足见成功的定制芯片可以给一款笔记本电脑带来多大的竞争优势。

然而,毕竟只有一家苹果,没有多年在PC市场的积累和以往巨大成功带来的用户基础和良好口碑,任何一家公司也不敢轻易定制芯片。作为一位芯片工程师,我可以负责任的说,定制CPU或者GPU芯片非常烧钱,几千万美元只是门槛价,而一旦流片回来发现不能达到设计预期,1~2年的研发生产和巨额投入全都打水漂。纵观最近几年的笔电行业,除了刚才提到的MacBook Air只有NVIDIA Tegra K1平板电脑算是用了独家芯片,钱没少花,销量却没上去,最后不得不把芯片转卖给小米平板才摊薄了一部分研发成本。所以全定制化的路线,大多数厂商都不敢冒险。

2、半定制化

所谓半定制化,就是购买成熟的CPU、显卡GPU芯片这些研发费用很高、风险很大的配件。自研相对来说价格不是特别贵的笔记本外观模具和内部主板,有的还定制了可以最大化利用笔记本电脑内部空间的电池模组,最好再采购标准接口的网卡、内存、硬盘等配件,组装完成整台电脑。目前市场上一套笔记电脑外壳的模具开模费用大约在百万级人民币的水平,所以比前面提到的芯片定制预算降了几个数量级。

作为厂商来说,如果有志于在市场中差异化竞争,又不愿意冒险投入太多的话,半定制化可以说是最稳妥的选择。包括现在比较有代表性的MacBook系列、戴尔的外星人Alienware系列、雷蛇Razer的Blade系列以及联想的Thinkpad系列都是采用半定制化的路线,也让他们各自都有独特的外观风格和自己的粉丝群体,不会泯然于众。

以1996年成立Alienware电脑公司为例,这家工作室性质的企业即使于2006年被戴尔收购后,也保持“轻运营”的理念,即只做设计,不自己生产。其实Alienware最初选择的代工厂,正是蓝天Clevo公司,但蓝天本身的模具追求的是最大化的通用性,也就造成了以下问题:

  • 极致的节约成本,所以能用工程塑料的就不用金属,圆弧和非常规的造型会增加生产难度,果断抛弃。

  • 极致的追求通用性,以现在的主流显卡为例,960M、970M、980M都要支持,散热空间必须留足,选传统硬盘还是固态硬盘由顾客决定,那么位置也得留好。

  • 设计的保守,为了让一款模具可以适用尽量多的客户审美,维持尽量久的产品生命周期,只能偏向最保守的设计。LED灯光这种非常规的设计,果断放弃。

而Alienware的设计理念,除了硬件性能要好,外观也必须酷炫。首先形状要像外星人的飞船,同时从键盘到散热出风口,必须是RGB全彩灯效。所以Alienware选择了半定制化的设计路线,也正因为其霸气硬朗的外观,酷炫的灯效,才能异军突起,直到多年后的今天也仍然坐稳游戏笔记本的王座。

为了更好的说明半定制化的效果,我们可以简单从外观上对比一下现款外星人电脑Alienware 15和使用蓝天N151SD模具的神舟战神Z6-SL5D1电脑之间的区别。

先看顶盖部分,Alienware不仅设计了一些分割线,更是加入了可变色的发光LED灯条,加上突起的外星人logo和同样可以发光的眼睛,外观明显比只是在公模平坦的顶盖上印了一个产品名称的神舟战神胜出一些。

再看转轴部分,Alienware选择了大弧度的“收腰”设计,对比神舟相对平淡的版本,也容易给人更加高档的感觉。

在屏幕和键盘部分,Alienware同样加入了多处发光和弧面设计,也着实比神舟平实的设计丰富不少。

而所有这些,都是Alienware能在同配置的情况下,比神舟多几千元溢价的关键因素。自然的,即使Alienware选择把代工从蓝天转到仁宝Compal后,仍然继续自己独树一帜的模具设计,并且签下了永久性的独家使用权,以保持自己的竞争力。

3、准系统

除了半定制化,还有一种准系统模式,近年也非常流行。这个方案直接购买成熟的代工厂ODM设计解决方案,自行选择剩余配件的搭配。比如神舟、未来人类为代表的很多游戏本都选择了蓝天Clevo公司提供的模具,俗称公模。也就是说整个笔记本的大小,内部的主板,推荐的CPU、GPU型号都确定了,并且蓝天公司已经做过了初步的散热、稳定性测试。对于不愿意投入太多的公司或者小批量产品来说,不失为一个非常好的选择,于是大家就可以看到京东上比较热销的各个国产品牌的游戏本怎么都一个样?因为都是一个模具。

但是准系统的问题就在于,既然从配件到外观模具都是用着通用的,自然就很难有鹤立鸡群的效果,而无法差异化的后果往往就导致价格战,势必又会摊薄利润。

这么一看,我们也就可以比较清晰的掌握了小米的选择:

  • 作为最顶级厂商,要不走上游路线像苹果一样花大价钱定制高端芯片;要不走下游路线像戴尔、华硕、联想一样有自建工厂极致压低成本。但这两个都太花钱了,而且现在笔记本市场也不是高速发展期,所以小米选择放弃。

  • ODM路线的笔记本电脑厂商,买公模,走代工,的确可以降低一部分研发成本。但代价就是,很难有独特的优势,最后可能深陷价格战的泥潭。

  • 半定制厂商,像Alienware外星人、Razer雷蛇这样:取中间路线,自己设计模具、主板,找人代工,选择不错的配件,不打价格战,而是在一片红海中找自己的蓝海,最终寻机取胜。

小米一盘算,选择了半定制化+找人代工的路线,看似中庸,实则最适合自己。

二、工业设计的考量

确定了定制化的程度后,就要进行具体的设计了,这里面最核心的就是外观模具设计和主板设计。其中外观自不必说,目前超极本的趋势就是轻薄的同时,兼顾内部配件的布局。小米笔记本的外观设计,还是借鉴了很多成功笔记本产品的设计,采用了横平竖直和全金属机身。这种设计的好处是制造工艺已经成熟,良率高,成本低,并且看上去比较硬朗。

而背后还有一层目的,就是不需要使用类似苹果MacBook的定制电池模组来最大化续航,使用现有的长方体电池模组,就可以达到比较理想的结果了。

而同样重要的内部空间设计,从官网给出的结构图来看,应该是采用“上主板,下电池”的设计。这样做的好处就是用户的手接触的掌托和键盘部分,相对来说不容易太烫。同时USB接口等位置也做了一些屏蔽设计。

而主板设计,也就是PCB电路板设计,也是厂商可控的区间最大的地方:

CPU、内存是焊接的还是插槽式的?

配几个USB口,减配到2.0、升级到Type-C,还是加入关机充电功能?

Thunderbolt这种高授权费的接口是否要加入?

USB 3.0接插件选不选标准的蓝色接口?

主板走线要不要不惜增大面积和生产成本来做蛇形线对齐?

这些设计的细节加在一起,就是厂商设计能力和经验积累的比武场。小米在扩展接口选择上,还是比较丰富的,但也没有选择高授权费的Thunderbolt这类新型高速接口,是否能交出令人满意的答卷,还需等详细的拆机验证。

三、生产保障

最后就是生产环节了,目前全球几家大厂,比如戴尔、联想,主要都是靠量上来后建立自己的工厂来生产的,而华硕更是从生产厂家出生,成功上位。但是一般初入笔电市场的公司,从风险和成本角度,没必要马上自建工厂,因此一般是和业内一些专业代工厂合作。只设计,不生产。据业内消息,小米笔记本的生产也选择了“纬创资通”和“英业达”两家老牌工厂,预计装配质量还比较有保障。

小米笔记本的小匠心

尽量选好的硬件作为基础,然后在设计力争与众不同,生产别出问题,最后在一些小的地方寻求突破。毕竟小米手机初代的成功,只是因为当时手机硬件还处于高速发展期,单纯的高配低价就可以胜出。而在已经充分竞争的笔记本电脑市场,小米除了合适的硬件,合适的定价,还必须拿出一些差异化竞争的小杀手锏。

一、无logo设计

这一招首先规避了部分中国消费者,特别是刚刚有一定经济实力的都市白领人群对小米品牌本身的不待见。而且还有以下好处:无印良品式的无声胜有声,给喜欢极致简约的用户一个白板(比如我)。

深度定制的可能性,除了发布会展示的贴纸等,还有一个用处就是定制礼品、奖品的公司logo、宣传语等等,这点在首批配送的媒体测试机上已经得到验证,并且雷军也在微博表示全国的米家目前都提供免费刻字服务。加上不到5000元的定价,极有可能取代5288元的乞丐版iPhone成为各大公司年会的热门奖品。

二、全贴合屏幕

在这个价位做到全贴合屏幕实属不易,加上170°的可视角度,纸面上看成为真正胜出MacBook Air和一大票万元以下Windows笔记本的杀手锏。不过如果屏幕本身的素质太差,那么一切都是空谈了,所以还得看实机的效果。

三、PCIe SSD加上扩展插槽

保证目前最顶级的硬盘速度,也就保证了用户日常使用中的流畅感,再加上预留的扩展插槽,在这个尺寸的笔记本电脑中,可以说是首创。虽然技术不难实现,却显示了厂商的细心和大气。

四、USB接口的MacBook化定制

除了全金属机身,小米笔记本没有选择与之不搭的传统蓝色USB 3.0接口。

要知道当年雷蛇为了绿色的USB接口是花了30多万美元设计和生产模具。当然以小米的供应链能力,以及塑料加工业作为高污染又有一定技术门槛的行业,目前中国处于领导地位,再加上黑色USB接口也比绿色USB接口常见不少,所以小米的定制成本应该没有雷蛇那么高。

就是这些点点滴滴的设计,和选料的仔细,让大家对小米笔记本的实物又多了一份期待。但与此同时,也不免会有一些担心。比如是否在自带系统中深度定制了全球旗舰级别的无孔不入的定向广告。屏幕、续航和散热的实际表现到底如何,940MX是否能发挥出100%的性能?这些都还需要实测才能确认。

此外,从去年开始不断出现在传闻中的小米游戏本项目,也并没有完全关闭,相信内部测试的工程样机已经迭代了几个版本。预计小米会在NVIDIA GTX 1060笔记本显卡大规模上市以后,再决定是否推出。配置相信会对标MacBook Pro 15寸独显版和戴尔XPS 15寸独显版,价格8000元左右起。是否还是求稳只推出一款机型,我们拭目以待。

总结

正如前面提到,笔记本电脑行业现在已经的竞争非常激烈,传统巨头很多都是处于盈亏平衡点,新进公司如果有高端定制芯片或者自建工厂当然好,但是也非常冒险。相比之下还是自己设计模具和主板,花一些研发经费,尝试用优秀的设计,来取得用户的欢心。这是Alienware和Razer走的路,也是目前小米的选择。

再加上小米在其它领域积累的品牌口碑;“抢(shua)购(hou)”模式下近乎零库存的优势;和只有区区2款SKU型号的极简生产、仓储管理;小米只要营销得当,产品不出质量问题,还是很有机会为自己争得一席之地的。

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