我们所面临的不确定的未来:行业基石公司ARM的收购引发了什么?

2016-07-28 12:24:23     作者:吴德新      来源:雷锋网

现在对行业内,犹如自然环境中多年共生的平衡一下子被打扰。有人惊愕于强势的外部资本力量,有人观望和不安于现有平衡会被打破。

2016年7月18日这天,美国的《华尔街日报》和英国《金融时报》最早发出了软银要收购ARM的消息。到了午间,大部分科技公司的雇员们从周一的会议中脱身出来,这则消息开始在社交网络上蔓延。中间,我打开了一页Twitter,热词已经在提示“ARM + Softbank”。不一会儿,未读的推文从100多变成了2000多条。

社交网络上当天的评论,最早是科技从业者和投资人对软银“抛售过往,押注未来”表示欣赏和赞叹;到下午接近傍晚,软银和ARM官方向媒体确认了收购要约的事实;而一部分半导体行业从业者则在ARM官网发布声明之后谨慎地转发了这条消息。相比群众简单粗暴的“赞”和“牛”,卷入其中的利益相关者们更深切地感受到“豪赌”和“风暴”的来临。

去年11月27日,ARM刚刚度过了25周年生日——它在足够长时间里建立了以计算架构IP授权实现的技术共生的商业模式,ARM核心技术几乎服务于所有的半导体厂商。在此之前关于ARM该被收购的分析常有,但ARM的商业模式决定了人们不相信它会被收购。

现在对行业内,犹如自然环境中多年共生的平衡一下子被打扰。有人惊愕于强势的外部资本力量,有人观望和不安于现有平衡会被打破。

绝对中立的ARM

1990年,ARM作为Acorn Computer的设计部门被独立拆分成为一家公司(Advanced RISC Machines Ltd.)。独立和服务从最初就已经在ARM的基因里。在成立头几年,苹果使用基于ARM6的ARM610造出了最早的Newton PDA,在同期GEC Plessey、Cirrus Logic、TI、DEC、Nokia先后与ARM合作或者取得授权开发基于ARM的芯片和产品。

今天ARM最核心的产品线包括了处理器Cortex系列以及图形处理器Mail系列,此外还有若干物理IP、系统IP、无线IP、开发工具、安全以及物联网解决方案,而其背后的支撑是超过4500项通信和计算领域的专利。ARM通过授权+版税的形式向所有的半导体公司开放研发成果。更进一步,ARM技术授权又按照开放的深度分为:

  • 内核层级授权(IP核授权);IC设计公司获取软核或者硬核授权,在CPU、GPU等基础上配合外设IP,封装成自家的SoC;这在芯片公司中非常常见。

  • 架构层级授权(指令集授权);是指可以对ARM架构进行大幅改造,从而设计出自己的微架构。在行业里,具备这个层次开发能力的公司仅有苹果、高通、三星、华为等少数几家。

ARM通过密集投入开发处理器、物理IP、工具和软件,同时以中立授权的方式共享给多个厂商,因而它的开发成本被高度摊薄。同时由于围绕ARM连接起了软件、标准、工艺、制造等环节,它们一起构成了ARM的生态。

任何一家公司不需要收购ARM,就能使用ARM的技术;而如果有一天,一家产业链中的公司要收购ARM,则一定会打破原有的多端竞争平衡。

这两句话总结起来可以概括ARM过去的核心立场。

被软银收购的新ARM

在软银正式发起收购后,多名芯片行业人士告诉雷锋网:他们最大的担忧是ARM的IP授权业务发生变化,而其中又数苹果、高通、三星、华为几家将遭受可能的最大影响,后者们都在基于ARM架构改造建立自有的计算架构。ARM一个主要IP的研发周期是2 - 3年,即使ARM保证未来5年业务模式不变,也不过是2代产品的时间。

同时有消息称,在软银的收购要约公布之后,苹果已经加入了竞购ARM的队伍。

而在软银收购ARM的要约中,有3个重要的承诺:溢价收购、扩张人员、保留高管团队及现有商业模式。截止到2015财年结束,ARM一共有1348份活跃期中的技术授权,软银的第3条承诺示意这些客户在未来依然能享受到同等的权益。那么软银的注资改变了什么?

ARM将持续增加全球雇员数量,最主要的是未来5年将英国员工总数翻番。查看公司2015年财报,不难发现ARM这年在英国有1577人,但在这个雇员人数超过公司总数1/3的地区其当年的营收贡献仅为公司的1%(ARM 2015财年员工总数接近4000人)。ARM英国是一个研发重镇。同时财报还透露,公司内部有一项Blue Sky Program,2015财年他们部署了488位工程师投入到“ARM从未涉足过的产品领域”研发。

ARM CEO Simon Segars在收购公布当晚的对话中讲道:“软银的投资将帮助ARM以更快的速度开发出服务于更多领域的未来科技,这是ARM作为独立公司所难以达成的"。 Segars在对话中,特地提到了IoT和自动驾驶汽车。

ARM目前的核心优势领域依然在移动设备。Segars说,“除了更大的投资规模,这些新领域还要求ARM能够整合更大数量的、与过去完全不同的行业伙伴。在完成研发和整合之后,ARM依然会延续过去的模式,向合作伙伴提供新产品开发所需要的技术要素。”

ARM未来的变数在于,它不仅仅是在移动终端上打败Intel的那个竞敌,它还希望是帮助现有ARM阵营部署智能驾驶、无人汽车等新领域开发的带头大哥。可以看到,目前ARM阵营的厂商依然将主要精力投入到移动设备的主战场,除了Nvidia这样的大金主,能谈上在汽车等领域有严肃投入的厂商寥寥。

但可能的风险也是,当作为产业投资者的软银进入,ARM未来的生态整合是否会像过去一样游刃有余;同时也不排除,在必要的情况下,ARM自己会有更高维度的整合。

软银对ARM的收购是243亿英镑,折合约320亿美金。它超过了软银2013年对Sprint 216亿美金的收购。与同行高通和Intel相比:高通雇员3万多人,市值880亿美金,年营收253亿美金;而Intel接近10万人,去年营收554亿美金;两者市值一个是指880亿美金,一个1600亿美金。ARM则是以4000人,1.5亿美金的年营收撬动了320亿估值。

目前全球已经累计发行具有ARM架构的芯片约900亿片,仅2015年就有150亿片,但Simon Segars说9000亿片还只是皮毛而已。

国内两家半导体行业公司的高层告诉雷锋网(搜索“雷锋网”公众号关注):此时ARM的出售除了考虑需要大量资金投入未来研发外,还由于对收购的溢价满意。作为一家成立超过25年的公司,ARM的运营高度职业经理人化,强调对股东负责,软银的收购要约在ARM股价基础上大约溢价40%。

ARM如果出售,需要选择一家至于半导体行业尽可能中立,具有全球化视野和运作能力的千亿美金级的公司,对ARM来说这样的买主并不多。如果英国政府没有干预,即使有苹果出面,ARM最后几乎一定会投身软银。

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