曾要挑战英特尔? 高通服务器芯片的失败之旅

2018-09-23 13:00:32     作者:网易科技报道      来源:网易智能

标签: 服务器 英特尔

曾要挑战英特尔? 高通服务器芯片的失败之旅

网易科技讯 9月21日消息,据国外媒体报道,在服务器芯片领域,英特尔是当之无愧的市场领导者,利润高企。高通一度想要建立自己的服务器芯片业务,与英特尔同分一杯羹。其重组了位于北卡罗来纳州罗利的设计中心,招募了来自英特尔、IBM和AMD公司的工程师,并于去年11月份发布了公司最新款的服务器芯片。然而,正当一切都在如火如荼发展之际,博通的收购、投资者的影响以及公司内部的分歧使得高通服务器芯片业务折戟沉沙,部门高管和核心工程师纷纷离职,高通直接挑战英特尔的尝试最终宣告失败。

去年11月初,高通公司董事长保罗·雅各布斯(Paul Jacobs)站在硅谷中心的一个舞台上,誓言要打破英特尔公司在芯片这一全球最赚钱业务上的垄断地位。

移动互联网和云计算正在蓬勃发展,运行这种数字业务的数据中心对计算机服务器有着永无止境的需求,市场对于英特尔所生产的功能强大、价格昂贵的服务器芯片来说更是如此。高通花了5年时间和数亿美元设计足以和竞争对手产品相媲美的处理器,试图将自己的现有业务拓展到移动业务之外。雅各布斯领导着一场由微软公司和惠普企业公司等科技巨头参加的聚会,这两家都已经承诺要试用这款高通的新型处理器。

雅各布斯在台上表示:“这是一个发展非常缓慢、过于自满的行业。而我们将改变这种状况。”

据知情人士透露,不到一年之后,这个曾经看似前途光明的业务就宣告破产。大部分核心工程师纷纷离职。大客户正在寻找其他地方,或者回到英特尔寻找他们所需要的数据中心芯片。知情人士说,出售这项业务的努力已经失败,其中包括软银集团支持的管理层收购计划也宣告流产。高通创始人之子、该计划的主要支持者雅各布斯也已经出局。

这是一个关于债务推动交易和高管削减成本承诺的故事。对于从零开始建立一个新的半导体业务这种艰苦而昂贵的任务来说,想要应付寻求快速回报的不安分投资者是完全错误的。这一决策让高通更加依赖于一个停滞不前的智能手机市场,而英特尔的服务器芯片主管对此也很高兴。

市场研究公司Gartner分析师艾伦?普利斯特利(Alan Priestley)曾表示:“高通曾经的机遇很好。”

高通服务器芯片业务的想法始于2012年底,当时该公司正在拓展智能手机以外的新市场。在一个完全由英特尔主导的市场上,每个服务器处理器的售价可以超过1万美元。高通最初的想法是将移动芯片的节能特性应用到功能更强大的服务器处理器设计中去,以吸引微软和谷歌等数据中心所有者,从而让数据中心所有者尽最大可能地节省运营成本,并在价格谈判中与英特尔取得平衡。

高通重组了位于北卡罗来纳州罗利的设计中心,招募了来自英特尔、IBM和AMD公司的工程师。他们已经设计出了一些该公司最好的移动芯片,正是这些产品使这家总部位于圣地亚哥的公司成为智能手机芯片的最大供应商。

这个由1000人组成的团队的任务是研发出能够完成最艰巨计算机任务的芯片,其中包括复杂的天气预测计算以及绘制人类基因组。不过,最常见的用途是通过微软、Facebook、亚马逊和谷歌等公司旗下的大型数据中心处理信息。当你在网上搜索东西,查看你的社交媒体应用程序或者在网上买东西时,都是服务器中的这些芯片在执行相应计算任务。英特尔每年通过销售这些芯片获得近200亿美元的收入。

要想进入这个行业,你不能只做一个好的芯片硬件。真正需要的关键在于未来处理器的路线图,它将随着时间的推移而逐步可靠地改进。然后是软件和工程支持,这样才能够说服数据中心运营商,让他们的所有程序和服务与芯片一起工作。数据中心运营商所惯用的服务器芯片不会在一个下午就被丢掉并替换成另一个。这一过程需要数年时间,即便讨厌向英特尔支付过高的费用,但客户也往往不愿改变已有的功能。

如今,仅仅设计一个服务器芯片就要花费数亿美元。英特尔上一次受到严重挑战是在2006年,当时AMD占据了五分之一的市场份额。AMD的这项工作始于2000年,当时Facebook的马克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)还是个十几岁的孩子,“云”一词指的只是天空中白色的绒毛状物体。AMD的市场份额最终回到了几乎为零的水平,因为它的新产品姗姗来迟,或者没有达到他们的预期。到2015年,一些分析师甚至担心AMD可能会破产。

高通是少数几家有能力再次挑战英特尔的公司之一。该公司每年55亿美元的研发预算在芯片行业仅次于英特尔和三星。在去年11月份的发布会上,高通开始拉拢微软和Facebook等公司的公众支持,这导致一些分析师预测,英特尔锁定服务器芯片行业所有利润的局面即将结束。

高通和雅各布斯正为在加州圣何塞举行的亮相派对做准备,一切都在紧锣密鼓地准备之中,所有看起来都很好。但就在大会召开的两天前,其竞争对手博通公司宣布,希望收购高通。如若成功,这将是该行业有史以来规模最大的一笔交易。

随后发生的敌意收购大战,引发了对该行业未来的两种不同看法。博通的陈福阳(Hock Tan)看到了芯片行业不可避免的商品化,鼓吹整合和削减成本以做好准备。他还计划借入至多1,060亿美元来支付这笔交易,从而减少研发支出。雅各布斯认为,芯片公司需要继续投资新兴技术,以找到新的市场,而不是将大量现金投入到支付债务中去。

美国政府最终叫停了这笔交易。但在此之前,许多投资者支持陈福阳,迫使高通推出了削减10亿美元支出的计划。而刚刚起步的服务器业务恰恰是这些成本削减的主要受害部门。

到今年年初,高通对服务器芯片业务的支持显然正在消失,这引发了一轮疯狂的交易谈判,试图挽救服务器芯片业务。负责该业务的阿南德·查德拉斯科(Anand Chandrasekher)说服了包括软银(SoftBank)和新加坡淡马锡控股在内的一群投资者,让他们支持管理层收购服务器芯片业务。知情人士称,查德拉斯科们已经提出了收购要约,但高通首席财务长戴维斯(George Davis)要求在特定时间完成交易,最终导致交易流产。

今年3月份,雅各布斯被高通赶下台后,也提出收购服务器芯片业务。他甚至提议让该公司保留少数股权。高通可以避免在这个项目上继续投入,但如果这个项目成功,以后仍有可能盈利。但知情人士称,高通董事会坚持要求雅各布斯放弃重返高通的任何尝试,并放弃将整个公司私有化的计划。雅各布斯对此予以拒绝。结果导致高通的服务器芯片业务前途又被悬在了那里。

据知情人士透露,英特尔前高管蕾妮?詹姆斯(Renee James)曾考虑收购该部门,以便将其整合到她的数据中心芯片初创企业安培计算(Ampere Computing)中去。不过,查德拉斯科稍早曾与中国贵州省达成协议,为高通的部分服务器芯片业务提供资金。作为回报,当地政府要求转让芯片设计和在中国销售处理器的专有权。知情人士说,安培计算的詹姆斯在这种情况下犹豫不决,因为这将意味着其花费心血收购的业务将被中国这个巨大的市场拒之门外。

今年5月份,查德拉斯科在负责高通服务器芯片部门Qualcomm Datacenter Technologies近5年之后离职。其他人也随之散去。截至6月份,该公司在罗利裁员约280人,在加州裁员43人。现在,高通服务器芯片部门几乎一半的工程师都已离职,其中一些人来到安培计算为詹姆斯工作。据前雇员说,即便有了充足的资金,高通子公司也已经没有了继续运营所需的专业知识。

高通现任总裁克里斯蒂亚诺?阿蒙(Cristiano Amon)表示,该公司在服务器业务方面的 “规模适中”,有利于寻找并抓住市场机遇。该部门现在将专注于通过与贵州省的合资企业,向几家最大的云计算供应商以及包括阿里巴巴集团和腾讯控股有限公司(Tencent Holdings 在内的中国客户销售芯片。

在公司内部,关于去年11月份主推服务器芯片的后继产品研发工作已被搁置。高通将考虑调整现有产品设计,主要面向智能手机基站处理应用,但成为英特尔直接竞争对手的努力已经宣告结束了。

市场研究公司IDC半导体行业分析师谢恩?劳(Shane Rau)表示:“尽管两者之间的收购没有完成,但高通变得更像博通了。你的公司财力雄厚,了解客户的需求。市场迫切需要这样的公司。"

高通首席执行官史蒂夫·莫伦科夫(Steve Mollenkopf)目前表示,随着移动电话行业明年开始向所谓的第五代通信技术(5G)过渡,公司未来的业绩增长将来自其在这一行业的传统优势渡。知情人士说,高通的董事会支持他,并计划宣布给这位首席执行长更高的薪酬。该公司还表示,在2018财年其将从其他市场获得50亿美元的销售额。

这就使得英特尔依旧是互联网领域唯一的主要芯片供应商。在最近一个季度,英特尔的服务器业务销售额为55亿美元,而同期这一业务营业利润高达27亿美元。(晗冰)

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